Dos enormes explosiones en el puerto de Beirut causaron este martes al menos 73 muertos y 3 mil 700 heridos, sembrando pánico en la capital libanesa en medio de escenas de devastación.

El primer ministro libanés, Hasan Diab afirmó que las explosiones fueron causadas por la la detonación de 2 mil 750 toneladas de nitrato de amonio en el puerto.

La pregunta surge en el mundo: ¿Qué es el nitrato de amonio y porque es tan explosivo? La respuesta inmediata es porque el amonio se utiliza en la composición de ciertos fertilizantes, pero también de explosivos.

¿Qué es el nitrato de amonio?

El nitrato de amonio, causante de las explosiones en Beirut el martes, es la base de muchos fertilizantes nitrogenados, y ha causado varios accidentes industriales o atentados como el cometido en 1995 en Oklahoma City, Estados Unidos, por un supremacista blanco.

El nitrato de amonio es una sal blanca e inodora que se utiliza como base para muchos fertilizantes nitrogenados en forma de gránulos, aminonitratos, altamente solubles en agua y que los agricultores compran en grandes bolsas. No son productos combustibles, sino oxidantes.

Su detonación es posible en dosis medias y altas y en presencia de sustancias combustibles o fuentes intensas de calor.

Por ello, el almacenamiento del nitrato de amonio debe seguir estrictas normas para aislarlo de líquidos inflamables (gasolina, aceites, etc), líquidos corrosivos, sólidos inflamables o sustancias que emiten calor, entre otras sustancias prohibidos, según una hoja técnica del Ministerio de Agricultura francés.

Tragedias

El nitrato de amonio ha sido protagonista de numerosas tragedias -accidentales y criminales- en el mundo.

  • Uno de sus primero accidentes dejó 561 muertos en 1921 en una planta de BASF, en Oppau, Alemania.
  • En Francia, unas 300 toneladas de nitrato de amonio almacenado a granel en un hangar de la planta química AZF, en Toulouse, explotaron el 21 de septiembre de 2001, dejando 31 fallecidos. La deflagración se excuchó a 80 km a la redonda.
  • También en Estados Unidos, una terrible explosión en la planta de West Fertilizer, en Texas, dejó 15 muertos en 2013, tras explotar un depósito de nitratos de amonio por un incendio provocado.
  • El nitrato de amonio también se puede usar para fabricar explosivos. El 19 de abril de 1995, Timothy McVeigh detonó una bomba hecha con dos toneladas de fertilizante frente a un edificio federal en Oklahoma City, dejando 168 muertos y cerca de 700 heridos.

Producción

De acuerdo con Fuentes Nutrientes Específicos, la producción en gran escala del nitrato de amonio comenzó en la década de 1940 cuando se utilizaba para municiones durante los períodos de guerra. Luego del final de la Segunda Guerra Mundial, el nitrato de amonio se hizo disponible como fertilizante comercial. La producción de nitrato de amonio es relativamente simple, el gas amoníaco reacciona con ácido nítrico formando una solución concentrada y bastante calor.

El fertilizante perlado se forma cuando una gota de la solución concentrada de nitrato de amonio cae desde una torre y se solidifica. Las perlas de baja densidad son más porosas que las de alta densidad y son preferidas para uso industrial, mientras que las segundas son utilizadas como fertilizante.

El nitrato de amonio granulado es fabricado mediante aspersiones repetidas de la solución concentrada sobre pequeños gránulos mientras giran en un tambor.

Debido a que el nitrato de amonio es higroscópico y atrae fácilmente la humedad del aire, se almacena normalmente en lugares con aire acondicionado o en bolsas selladas. El fertilizante sólido es usualmente recubierto con un compuesto antiaglomerante para evitar el apelmazamiento y la formación de grumos.

Previo a la solidificación, se suele agregar pequeñas cantidades de minerales carbonatados para eliminar las propiedades explosivas del nitrato de amonio. Estos aditivos disminuyen la concentración de nitrógeno (N) y son poco solubles, haciendo al producto modificado menos adecuado para su aplicación a través de sistemas de riego (fertirrigación).

Comercialización

El nitrato de sodio y de amonio se comercializa bajo estrictas normas de seguridad a nivel mundial, pues el riesgo de que se emplee para la elaboración de explosivos por parte de grupos terroristas es sumamente riesgoso, de ahí las restricciones.

Con información de